Solicitar SNAP puede ser demasiado difícil. Esta organización sin fines de lucro quiere cambiar eso


La organización sin fines de lucro mRelief está utilizando tecnología para llevar SNAP al siglo XXI.

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Rose Afriyie sabe de primera mano lo que es ser beneficiario de programas alimentarios. Afriyie, quien creció en los proyectos de vivienda pública de Gun Hill en el Bronx en la década de 1980, le dice a Fitlifeart que los beneficios de alimentos ayudaron a su madre a alimentar a su familia mientras asistía a la escuela de enfermería. El dinero que de otro modo se habría gastado en comestibles podría destinarse a libros, lo que permitiría a la madre de Afriyie "desbloquear oportunidades económicas para nuestra familia", explica Afriyie. "Creo que de eso se tratan fundamentalmente los programas de alimentos: poder desbloquear no solo alimentos a corto plazo, sino también capital que de otro modo se usaría en alimentos y ahora se puede dedicar a otras [cosas]".

En la actualidad, Afriyie es cofundadora y directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro mRelief, que ayuda a las personas a acceder a los beneficios del programa de alimentos más grande del país, el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP). Aproximadamente 40 millones de personas reciben beneficios de SNAP en un mes promedio, según el USDA. Este año, los beneficios SNAP de emergencia han ayudado a las familias que experimentan inseguridad alimentaria a sobrevivir a la crisis económica provocada por la pandemia. Pero las principales barreras de accesibilidad impiden que SNAP beneficie a tantas personas como podría potencialmente, y el programa, de varias maneras, no satisface las necesidades de las personas. Según las estimaciones de mRelief, cada año no se reclaman alrededor de $ 13 mil millones en beneficios de cupones para alimentos.

La función de mRelief es, esencialmente, potenciar SNAP aumentando el alcance y la eficiencia del programa; según mRelief, la organización ya ha desbloqueado $ 190 millones en beneficios SNAP para más de 425,000 familias durante la última década. Pero Afriyie y sus colegas también están dedicados a hacer que la experiencia de buscar y asegurar los beneficios de SNAP sea más bueno. “El proceso para inscribirse en los servicios sociales históricamente ha sido realmente desafiante; nunca ha sido el proceso más digno ”, dice a Fitlifeart Zareena Meyn, directora de asociaciones y desarrollo de mRelief. “Nuestra misión es transformar el acceso a los servicios sociales para la dignidad inherente de todas las personas”.

La tecnología es crucial para cumplir con esta misión, ya que tiene el potencial de “llevar el proceso de inscripción de SNAP al siglo actual y hacer que el proceso sea más digno”, explica Meyn. El proceso típico de solicitar SNAP para averiguar si califica varía según la agencia estatal, pero generalmente es frustrante y requiere mucho tiempo; requiere, en promedio, una solicitud de 20 páginas o una llamada telefónica de 90 minutos, además de enviarla como hasta 10 documentos, según mRelief. mRelief ofrece una herramienta de evaluación digital y una evaluación a través de mensajes de texto que facilitan que las personas averigüen rápidamente si son elegibles para SNAP. Si la evaluación muestra que es probable que sea elegible, la organización lo guiará a través del proceso de solicitud real. Para las personas que ya están inscritas en SNAP, mRelief está presionando para obtener fondos para desarrollar EBT móvil, de modo que las personas puedan confiar en una copia de seguridad digital si extravían su tarjeta. Y, a raíz de la pandemia, que ha aumentado la demanda de SNAP y ha hecho imposible la asistencia de inscripción en persona tradicional, mRelief aligera la carga para los trabajadores sociales de SNAP que ahora están haciendo su trabajo de forma remota con una nueva plataforma en línea que agiliza el proceso de inscripción de clientes.

Fitlifeart habló con Afriyie y Meyn sobre el poderoso papel de SNAP, las ineficiencias e indignidades en el programa, y ​​cómo mRelief está trabajando para maximizar el potencial del programa y mejorar la experiencia de sus beneficiarios.

Me encanta su decisión de tener un impacto mejorando un programa que ya está en marcha y que tiene la capacidad de ayudar a mucha gente, pero que no está totalmente optimizado. ¿Cómo decidiste centrarte en SNAP?
Rose Afriyie: La clave aquí es estar realmente impulsada por los datos. Cuando cofundamos mRelief por primera vez, teníamos muchos servicios sociales en nuestro sitio, reforzados por este dicho de Audre Lorde de que las personas no viven vidas de un solo tema. Contamos con asistencia dental, asistencia de alquiler, todo tipo de programas. Pero fue realmente difícil tener una idea de cómo les fue a las personas al final del día en todos estos viajes de servicios sociales.

Así que ejecutamos los análisis para ver: ¿Cuáles son los principales programas a los que la gente va en realidad? Y con esos programas, ¿cuál es nuestra capacidad para mejorar un poco el proceso, para desbloquear más recursos para las personas? Y SNAP fue una elección realmente perfecta porque reflejaba una, la demanda y dos, la idea de que dentro de los 30 días [desde que solicitaste SNAP], el estado tiene el mandato de asegurarse de que obtengas los beneficios al máximo nivel. SNAP es efectivamente el programa de alimentos más grande del país, en parte debido a lo que puede brindar.

Zareena Meyn: El Centro de Investigación y Acción de Alimentos cita que por cada comida que ofrece una despensa de alimentos, el programa SNAP proporciona nueve. Las despensas de alimentos no pueden satisfacer la demanda de las necesidades de las personas en este programa, y ​​SNAP sí. SNAP también les da a las personas la libertad de salir y comprar su propia comida y alimentar a sus familias. Estamos trabajando dentro de la solución que ya existe, pero estamos ayudando a hacerla más accesible.

¿Qué pasa con los miles de millones de dólares en beneficios de SNAP que no se reclaman? ¿Y cómo intenta mRelief ayudar a obtener más de esos beneficios para las personas?
Z.M .: Hay [millones] de personas que viven en este país que son elegibles para el programa SNAP pero no reciben cupones de alimentos. Una de las principales razones es que las personas no saben que son elegibles para este programa. Es difícil para un banco de alimentos tradicional encontrar a estas personas que están luchando pero que no saben dónde buscar estos recursos. Por eso, contamos con el marketing de motores de búsqueda para llegar a estas personas que buscan activamente "Necesito ayuda con la comida hoy". Además, Facebook nos ha permitido llegar a grandes poblaciones que tal vez ni siquiera tenían el ánimo para empezar a buscar ayuda.

R.A .: Hay mitos de los años setenta y sesenta, que han persistido hasta el día de hoy, de que hay que ser muy, muy pobre para ser elegible, cuando eso no es necesariamente cierto. Puede estar trabajando y aún ser elegible. Puede ser estudiante, en algunos casos, y aún ser elegible. Puede recibir Seguro Social y aún ser elegible. Por lo tanto, puede tener diferentes fuentes de ingresos, pero aún se reconoce que tiene derecho a recibir beneficios alimentarios. Y uno de los grandes desafíos que rodea a la obtención de esos beneficios es la duración de las aplicaciones; a veces, pueden tener unas 18 páginas.

Z.M .: A principios de este año, lanzamos la selección a través de mensajes de texto, por lo que puede enviar un mensaje de texto con la palabra COMIDA al 74544 y averiguar si califica. Y nuestra nueva plataforma, Johnnie, nació de la pandemia, desafortunadamente. Vimos una gran necesidad de agencias asociadas, como bancos de alimentos y otras agencias de servicios de alimentos, que necesitaban seguir inscribiendo personas para SNAP pero no podían hacerlo de manera segura desde sus lugares de trabajo, como una despensa de alimentos. Es un sitio web muy fácil de usar, especialmente para las personas que no necesariamente tienen conocimientos de informática, donde las personas pueden acceder a su lista de clientes, hacer llamadas directamente desde este sitio web y completar la aplicación SNAP con los usuarios por teléfono. Algunos de los asistentes sociales han dicho que les toma alrededor del 50 por ciento del tiempo, como antes, inscribir a las personas que usan Johnnie, porque realmente está construido con la experiencia del usuario en el centro, mientras que no todos estos sitios web estatales se construyen de esta manera. .

¿Puede hablarnos de por qué la EBT móvil es tan importante?
Z.M .: Recientemente hicimos un estudio de los usuarios de mRelief a través de mensajes de texto solo para escuchar un poco más sobre lo que sienten que necesitan para tener un proceso de inscripción de SNAP digno. Cuando les preguntamos específicamente sobre el problema de perder o extraviar su tarjeta o si se daña o destruye, más de dos tercios dijeron que no tener acceso a su tarjeta afecta no solo su capacidad para obtener alimentos, sino también su sentido de autoestima. Y más allá de eso, cuando les preguntamos a las personas cómo podían pagar la comida durante ese tiempo, más del 10% dijo que no comía nada. Otros visitaron despensas de alimentos; otros trabajaban [o trabajaban más], por lo que podían llegar a fin de mes. No hay una solución provisional.

R.A .: Podrías perder tu tarjeta en cualquier momento. Digamos que, como en una de las historias de nuestros usuarios, tomaste un taxi hasta un destino y te quedaste corto en la tarifa, por lo que el conductor tomó tu tarjeta como garantía. O si no tiene hogar, y debido a las políticas de COVID-19, tienen que agua caliente: lavar la ropa de todos en el refugio. Y si su tarjeta está accidentalmente en su bolsillo, puede perderla de esa manera.

El desafío para nuestros usuarios es que en esos momentos, no tienen con qué reemplazar su tarjeta si la pierden. Es muy diferente de, por ejemplo, si va corriendo a la farmacia sin su tarjeta de seguro; aún puede abrirla en su teléfono celular. O si, Dios no lo quiera, pierde su billetera, puede llamar a su banco; varios bancos le permitirán que coloque su tarjeta en su teléfono celular. Pero nuestros clientes realmente no tienen nada.

Dado que SNAP es un programa del gobierno, ¿qué le gustaría que sucediera a nivel de políticas?
R.A .: Vemos una gran oportunidad, basada en algunas de nuestras investigaciones, para pensar realmente más profundamente sobre las cosas que se pueden agregar a los próximos proyectos de ley antes de la próxima ley agrícola. Una de las grandes victorias de 2018 fue que en el proyecto de ley agrícola había un apartado que autorizaba el EBT móvil.

Z.M .: Se ha realizado el mínimo esfuerzo: el reconocimiento de que la EBT móvil es algo del futuro. Sin embargo, no hay fondos [federales] que se hayan asignado para apoyar realmente ese trabajo. Por lo tanto, si los estados optaran por incluir una solución EBT móvil, en gran parte estarán solos en términos de cómo podrían implementarla.

R.A .: La idea de que EBT móvil podría convertirse en algo que obtenga más fondos para que los estados puedan ser financiados para poner a prueba esto, especialmente durante un momento en que muchos estados están experimentando déficits, realmente permitirá que esta tecnología obtenga más investigación y más experimentación.

Y, para ser claros, lo que queremos es financiación para una investigación real en profundidad. Todavía estamos muy lejos de desarrollar realmente la alfabetización que se necesitaría para que algo reemplazara al 100% las tarjetas de plástico por completo, pero sabemos que ese camino puede iniciarse. Y esta investigación merece financiación y recursos.

¿Qué pueden hacer las personas que leen esto si quieren ayudar?
Z.M .: Las personas pueden llamar a su congresista y ver si están dispuestas a desarrollar la infraestructura necesaria para implementar cambios tecnológicos generales, y específicamente, EBT móvil, que traen este proceso de inscripción SNAP al siglo actual y hagan que el proceso sea más digno. Esa sería nuestra pregunta para las personas que tal vez no sepan qué hacer en este momento. Ese es un paso enorme e importante.

¿Y qué pasa con las personas que tienen la suerte de tener algún ingreso disponible en este momento? ¿Pueden donar directamente?
R.A .: Sí. Las personas pueden visitar mRelief.com/donate. Estamos llenando bolsas de comestibles, despensas y refrigeradores en todo EE. UU. De cara a las vacaciones, por supuesto que queremos hacer mucho más de lo que ya hemos hecho, y realmente estamos pidiendo apoyo.