Así es como se propaga el coronavirus, según los epidemiólogos


Esto es lo que sabemos (hasta ahora).

Getty; Diseñado por Morgan Johnson

Con tanta discusión sobre el nuevo coronavirus, algunas preguntas son especialmente importantes en este momento. ¿Cómo se propaga el nuevo coronavirus? ¿Por qué se está extendiendo tan rápidamente? ¿Y cómo, si es posible, puede reducir su riesgo de infección o transmisión?

Ahora que gran parte del enfoque de la salud pública está en "aplanar la curva" o evitar un aumento de casos que dificulta el manejo de la enfermedad, es más importante que nunca comprender cómo se propaga el nuevo coronavirus. El caso es que la situación cambia constantemente y los expertos aprenden más y más cada día. A partir de ahora, esto es lo que sabemos sobre la transmisión del nuevo coronavirus. (También puede ver toda nuestra cobertura hasta ahora aquí).

¿Qué es el nuevo coronavirus?

Un virus llamado SARS-CoV-2 está detrás de la enfermedad infecciosa ahora conocida como COVID-19, explica el CDC. El SARS-CoV-2 es parte de una familia de virus denominados coronavirus. Algunos coronavirus causan el resfriado común. Otros causan infecciones más graves como el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) y el síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS).

“[El SARS-CoV-2 es] diferente de todos aquellos en que causa una enfermedad más grave, especialmente en los adultos mayores, que el coronavirus estacional, y una enfermedad menos grave que el SARS y el MERS”, Marc Lipsitch, D.Phil., profesor de epidemiología en la Universidad de Harvard TH Chan School of Public Health, le dice a Fitlifeart. Agrega que también parece ser más transmisible que el SARS y el MERS. Lipsitch dice que la combinación —transmisión fácil y casos potencialmente graves— hace que la enfermedad sea una preocupación tanto para los epidemiólogos como para el resto de nosotros.

Si todo esto suena abrumador, tenga en cuenta que se cree que alrededor del 80% de las personas con la enfermedad se recuperan sin necesidad de un tratamiento especial, según la OMS. Sin embargo, existe cierta confusión en torno a lo que significa exactamente este número, porque los casos "leves" aún pueden incluir a personas con neumonía inducida por el nuevo coronavirus que no necesitan tratamiento como oxígeno suplementario.

Los síntomas más comunes de COVID-19 incluyen fiebre, fatiga y tos, explica la OMS. Además, la OMS dice que algunas personas tienen dolores y molestias, congestión nasal, secreción nasal, dolor de garganta y diarrea. En el caso menos probable de que alguien contraiga una forma más grave de la enfermedad, puede experimentar problemas como dificultad para respirar. Es más probable que esto suceda si tiene 60 años o más y / o padece afecciones subyacentes como enfermedades cardíacas, diabetes y cáncer, explica la OMS.

La preocupación abrumadora con COVID-19 es que, a diferencia de la gripe estacional, todavía no hay vacunas ni tratamientos antivirales disponibles. Por lo tanto, incluso si contrae el nuevo coronavirus y cae en el 80% de las personas que no desarrollan un caso grave, aún puede transmitirlo a personas mayores y personas inmunodeprimidas con mayor riesgo de complicaciones. Además, la gran cantidad de casos tiene el potencial de abrumar al sistema de atención médica, como hemos visto que sucede en Italia. Es por eso que las tácticas de prevención para frenar la propagación se han convertido en nuestra primera línea de defensa, pero hablaremos de eso en un momento.

¿Cómo se propaga el nuevo coronavirus?

Muchos coronavirus circulan entre animales como camellos, ganado, gatos y murciélagos, pero no suelen saltar de animales a humanos, explica el CDC. Cuando lo hacen, esto se denomina evento de desbordamiento, según el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID). Los expertos creen que el nuevo coronavirus, al igual que varios otros coronavirus que se han trasladado de los animales a las personas, prevalecía originalmente en los murciélagos, según los CDC.

Sin embargo, la forma en que se transmite de humano a humano es un poco más clara. La mayoría de los casos del nuevo coronavirus se propagan a través de gotitas respiratorias, explica Lipsitch. Esto significa que el virus puede propagarse si alguien con la enfermedad tose o estornuda (o incluso habla), y las gotas que contienen SARS-CoV-2 luego caen en la boca y en la nariz de las personas cercanas (generalmente dentro de unos seis pies), el CDC explica.

Además de esos encuentros cercanos, es posible que las personas puedan contraer el nuevo coronavirus al tocar superficies que tienen el virus y luego tocarse la nariz, la boca o posiblemente los ojos, pero esto parece menos común, dicen los CDC. Hay muchas cosas que todavía no sabemos sobre cómo funciona el virus, pero según otros coronavirus, el nuevo coronavirus podría vivir en las superficies entre unas pocas horas y varios días, dice la OMS. Los investigadores, incluidos los del NIAID, acaban de publicar un nuevo estudio que sugiere que el virus puede vivir en superficies de cobre hasta cuatro horas, en cartón durante aproximadamente 24 horas y en plástico y acero inoxidable hasta tres o cuatro días. Vale la pena señalar que esta investigación aún no ha sido revisada por pares, pero es de interés ya que es algo que estamos tratando de navegar en este momento. Los expertos necesitarán más tiempo para determinar con certeza cuánto tiempo puede vivir el virus en las superficies y cómo podemos protegernos mejor con ese conocimiento en mente.

Se cree que las personas son más contagiosas cuando muestran la mayoría de los síntomas, dicen los CDC, pero también hay alguna evidencia de que las personas que aún no muestran síntomas del nuevo coronavirus pueden transmitirlo a otras personas. “O las personas realmente no tienen síntomas, o tienen síntomas que no pueden distinguir solo por un mal día o un resfriado”, postula Lipsitch. Lipsitch dice que, aunque los investigadores saben que esto sucede, aún no están seguros de cuán común es en realidad esta transmisión asintomática.

Finalmente, hay una investigación emergente que sugiere que el nuevo coronavirus podría existir en otros fluidos corporales como la materia fecal. “No está claro si se puede transmitir la infección a través de las heces”, dice Lipsitch. Por lo tanto, es mejor concentrarse en el resultado final: la gran mayoría de los casos se propagan por contacto humano, por lo que es increíblemente importante limitar el contacto humano con personas que muestran algún síntoma o que pueden haber estado expuestas a alguien que lo fue.

¿Cómo evitamos la propagación del nuevo coronavirus?

1. Practica el distanciamiento social.

Bien, entonces está claro que el nuevo coronavirus se transmite con bastante facilidad de una persona a otra, y que alguien puede contraer COVID-19 sin poder identificar la fuente, dice el CDC. Eso se llama difusión comunitaria. Cuando la propagación en la comunidad es un factor, limitar las oportunidades de transmisión se convierte en una parte importante de la contención y el manejo de la enfermedad. "Distinguimos entre las intervenciones que dependen de saber quién está enfermo, lo que llamamos intervenciones basadas en casos, y las intervenciones que generalmente intentan evitar que las personas se contacten entre sí", dice Lipsitch, y agrega que los últimos métodos se conocen como medidas de distanciamiento social. .

Las intervenciones basadas en casos incluyen cuarentenas y monitoreo de personas que presentan síntomas o han dado positivo por COVID-19. Las prácticas de distanciamiento social son medidas más amplias que utilizan las comunidades para mantener bajas las oportunidades de transmisión. Probablemente los hayas notado en tu propia vida: cierres de escuelas, cancelaciones de eventos y recomendaciones para trabajar desde casa.

2. Limite sus viajes.

Odiamos ser un fastidio, pero limitar los viajes tanto como sea posible, incluso a nivel nacional, probablemente sea una buena idea en este momento. Esto se vuelve especialmente cierto cuando piensa en lo cerca que está con otras personas en aviones, autobuses y métodos de viaje similares, lo que hace que sea más fácil exponerse al virus o contagiarlo a otra persona, incluso si no lo hace. No tengo síntomas.

Sin embargo, cuando se trata de viajes internacionales, el consejo es aún más claro. La Oficina de Asuntos Consulares del Departamento de Estado de EE. UU. Ha emitido una advertencia de viaje de nivel tres para todos los viajes al extranjero, que se reduce a: reconsidere los viajes internacionales. (Incluso si no contrajo el nuevo coronavirus o contagie a cualquier otra persona, podría quedarse varado en función de cómo cambien las restricciones de viaje en el futuro). Y, si tiene algún síntoma, definitivamente debe quedarse en casa.

3. Lávese las manos y no se toque la cara.

El distanciamiento social, si bien es crucial para aplanar la curva de las infecciones, no siempre es posible. Es por eso que lavarse las manos correctamente (con agua y jabón, todos ustedes) también es increíblemente importante. Lávese las manos con frecuencia, pero especialmente antes de comer y antes de tocarse la cara para que, si contrae el virus, no se lo transfiera a los ojos, la nariz o la boca. En esa nota, intente lo mejor que pueda para dejar de tocarse tanto la cara (aquí hay algunos consejos para eso). Y sepa que en caso de apuro, el desinfectante de manos es mejor que nada (aquí le explicamos cómo asegurarse de que el suyo esté listo para el trabajo).

4. Lleve su limpieza a un nivel superior.

Incluso si se enorgullece de su destreza en la limpieza (este escritor no lo hace), escuchar que el nuevo coronavirus puede vivir en varias superficies durante horas o días puede ponerlo un poco nervioso. Entonces, primero, un descargo de responsabilidad (con suerte reconfortante): “Su casa no es necesariamente un semillero de coronavirus”, le dice a Fitlifeart Philip Tierno, Ph.D., profesor clínico en los departamentos de microbiología y patología del NYU Langone Medical Center.

Recuerde que la gran mayoría de los nuevos casos de coronavirus se transmiten a través de gotitas respiratorias. Dicho esto, a menos que tú y alguien con quien vivas no salgan de la casa en todas, ahora es el mejor momento para asegurarse de estar al tanto de su limpieza.

Siempre que salga de casa, teóricamente podría contraer el virus y traerlo de regreso a donde vive. También lo puede hacer cualquier persona con la que viva. Esto no significa que deba preocuparse por ir más allá para mantener todo lo más limpio y desinfectado posible en todo momento, especialmente si eso solo lo estresaría. Las medidas de limpieza de rutina serán suficientes, dice Tierno, cosas como desinfectar los lugares de su hogar que se tocan mucho y que pueden tener muchos gérmenes, como los pomos de las puertas y los interruptores de luz. Puede aumentar la frecuencia con la que hace estas cosas en función de la frecuencia con la que tiene que estar en lugares públicos en este momento. Si, por ejemplo, no puede trabajar desde casa, una vez que regrese a su lugar y se lave las manos, puede desinfectar cualquier cosa que haya tocado al entrar, como un interruptor de luz.

Cuando se trata de qué usar como desinfectante, el Centro de Química de Biocidas (CBC) del American Chemistry Council elaboró ​​una lista de productos que la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Ha aprobado para combatir patógenos emergentes (como el nuevo coronavirus). En caso de duda, los CDC también recomiendan usar agua y jabón común para cosas como interruptores de luz, perillas de puertas y encimeras. Y en opinión de Tierno, una solución de lejía diluida (cuatro cucharaditas de lejía por litro de agua) es "el mejor y más barato desinfectante que puede usar para su casa".

Por último, aún no existe una guía oficial sobre si debe hacer cosas como usar toallitas desinfectantes en los paquetes que traiga a su casa o arrojar inmediatamente cualquier cosa que use afuera en la lavandería. Sin embargo, puede seguir estos pasos si lo hacen sentir mejor.

Esta no es una lista exhaustiva y es posible que deba actualizarse a medida que aprendamos más sobre cómo se transmite este virus, pero estas son las cosas más importantes que los expertos sugieren para prevenir la infección y la transmisión. También es importante: asegúrese de mantenerse saludable en general y de que sus vacunas estén actualizadas (incluida la vacuna anual contra la gripe). Esto es útil porque evita que contraiga una enfermedad que pueda requerir ver a un médico o ir al hospital, dice Lipsitch. Eso ayuda a liberar atención médica para más personas con COVID-19.

“Este es realmente un problema social y necesita intervenciones sociales”, dice Lipsitch. "Entonces, al hacer todas esas cosas, no solo nos protegemos a nosotros mismos, sino que ralentizamos la propagación del virus".

Ahora repasemos lo que sabemos sobre cómo se transmite el nuevo coronavirus en determinadas personas (y mascotas).

¿Se transmite el nuevo coronavirus en los niños?

Los expertos no están seguros. Según los CDC, no ha habido muchos casos confirmados de los nuevos coronavirus en niños, y aún menos con complicaciones graves. Todos los días sale nueva información (a menudo varias veces al día), pero un informe de la OMS señaló que solo el 2.4% de los casos de COVID-19 en China ocurrieron en personas de 18 años o menos, y el 0.2% de esos casos fueron críticos.

Antes de emocionarnos demasiado, es importante tener en cuenta que estos números bajos podrían deberse a un sesgo de prueba de coronavirus, dice a Fitlifeart Aaron Milstone, M.D., epidemiólogo y profesor de pediatría en Johns Hopkins Medicine. “Para confirmar que alguien tiene el virus, debe hacerse la prueba”, dice el Dr. Milstone. “Los niños no están tan enfermos, por lo que es posible que no se hagan las pruebas. No significa que los niños no tengan el virus. Simplemente significa que si tienen síntomas leves y no se presentan a la atención médica ... no se los identifica ".

Incluso con eso en mente, es alentador que no haya muchos nuevos casos graves de coronavirus en niños, dice el Dr. Milstone. Algunos expertos creen que, en última instancia, esto nos ayudará a comprender mucho más sobre la enfermedad. Sin embargo, existe el hecho molesto de que incluso los niños con casos leves (o sin ningún síntoma) pueden transmitir el virus a otras personas a través de los mismos mecanismos que cubrimos anteriormente. Por lo tanto, si tiene o cuida a un pequeño, es importante asegurarse de que siga las mismas recomendaciones anteriores para reducir el riesgo de infección y transmisión.

¿Pueden las embarazadas transmitir el nuevo coronavirus a los fetos?

Dados los cambios fisiológicos y relacionados con el sistema inmunológico que experimentan las personas durante el embarazo, las personas embarazadas pueden ser más susceptibles a las infecciones respiratorias en general, incluido el COVID-19, según los CDC. Desafortunadamente, no hay suficiente información disponible para decir cuánto riesgo puede haber aumentado. Si está embarazada, debe tener más precaución para evitar enfermarse con alguna enfermedad respiratoria infecciosa.

Sin embargo, hay algunas buenas noticias: "Diré que los datos en este momento parecen sugerir que no hay transmisión de la madre al feto", dijo Bertha Hidalgo, Ph.D., profesora asistente en el departamento de epidemiología y asociada. científico de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Alabama en Birmingham, dice a Fitlifeart, y agrega que la mayoría de las investigaciones disponibles son de observación, por lo que no es suficiente para llegar a una conclusión definitiva. El virus tampoco se ha encontrado en muestras de líquido amniótico o leche materna. Pero si está embarazada y está preocupada por el nuevo coronavirus, no dude en consultar con su proveedor de atención médica para hablar sobre sus inquietudes.

¿Puede el nuevo coronavirus transmitirse de personas a mascotas (y viceversa)?

Aunque a algunos coronavirus (incluido el nuevo coronavirus) les gusta pasar el rato en los animales, puede estar seguro de que no ha habido ningún caso registrado de mascotas que transmitan la enfermedad a sus dueños en los Estados Unidos, dicen los CDC. Sin embargo, esto no significa que sus dulces mascotas no estén llenas de sus propios gérmenes que debe tratar de evitar cuando pueda, sea una pandemia o no. Por eso es inteligente seguir practicando una buena higiene de manos (y una buena higiene en general) cuando estás cerca de animales.

Si sus mascotas son portadoras de enfermedades o no es solo la mitad de la ecuación, ¿verdad? La otra cosa que quizás se esté preguntando es si puede transmitir el nuevo coronavirus a sus mascotas. El CDC recomienda que las personas con la enfermedad limiten el contacto con sus tiernos amigos animales (de la misma manera que lo haría con los tiernos amigos humanos). En la medida de sus posibilidades, deje el cuidado de las mascotas a otras personas de su hogar si puede. Y si tiene que cuidar a su mascota cuando tenga el nuevo coronavirus, asegúrese de lavarse las manos antes y después, y considere usar una mascarilla.

La situación con el coronavirus está evolucionando rápidamente. Los consejos y la información de esta historia son precisos al cierre de esta edición, pero es posible que algunos puntos de datos y recomendaciones hayan cambiado desde su publicación. Alentamos a los lectores a mantenerse actualizados sobre noticias y recomendaciones para su comunidad consultando con su departamento de salud pública local.