¿Hasta dónde viaja una tos o un estornudo? Pidiendo un amigo


A continuación, le indicamos hasta qué punto se propagan los gérmenes a través de los estornudos y la tos.

Vector de grabado de una mujer que se siente enferma y estornuda George Peters / Getty Images

Hay muchas ocasiones en las que podría preguntarse: ¿Hasta dónde llega una tos o un estornudo? Durante una pandemia mundial que implica una enfermedad respiratoria es sin duda una de ellas. Antes de que el nuevo coronavirus cambiara la vida tal como la conocemos, es posible que simplemente le hayas dado una mirada de reojo a alguien si tosía cerca de ti en la tienda de comestibles o en el transporte público. Y mire, toser en público sin cubrirse la boca siempre ha sido una molestia para la salud pública con el potencial de causar daño. Pero ahora puede ser una cuestión de vida o muerte para una gran cantidad de personas, hasta el punto de que hacerlo intencionalmente podría resultar en un cargo por delito grave.

Y tiene sentido preocuparse por otras personas que tosen y estornudan en su vecindad general en estos días. COVID-19 se propaga fácilmente, y una gran parte de esa propagación se produce a través de las gotitas respiratorias, como al toser o estornudar. Lo que eso significa es que si alguien tose, estornuda o incluso habla, pueden salir pequeñas gotas de su boca. Puede enfermarse si esas gotitas aterrizan en su boca o nariz y luego las inhala en sus pulmones, según los CDC. El CDC recomienda que se mantenga al menos a seis pies de distancia de las personas cuando esté en público, para minimizar el riesgo de este tipo de transmisión. Pero, ¿es realmente suficiente con seis pies? Si alguien está tosiendo o estornudando, ¿es posible que esté expulsando esas gotas a más de dos metros?

Lo que nos devuelve a la pregunta original: ¿hasta dónde lo hace una tos o un estornudo de viaje?

Aquí, los médicos explican lo que debe saber sobre qué tan lejos se propagan los gérmenes en general cuando las personas estornudan y tosen, cómo mantenerse lo más saludable posible y cómo proteger a los demás cuando usted es el enfermo (ya sea que tenga COVID-19 o de lo contrario).

Las enfermedades infecciosas tienen algunos modos de transmisión.

Uno de ellos es la transmisión de gotas grandes, dice a Fitlifeart el Dr. Alexander L. Greninger, director asistente del Laboratorio de Virología Clínica de Medicina de la Universidad de Washington. Esto se refiere a las gotitas que expulsan las personas enfermas cuando tosen, estornudan o hablan. Si alguien más inhala esas secreciones, también puede enfermarse. Se cree que enfermedades como la gripe, el resfriado común y la tos ferina (tos ferina) se propagan principalmente de esta manera. Lo mismo ocurre con COVID-19.

Luego están las infecciones que entran en la categoría de transmisión aérea, como el sarampión, la tuberculosis y la varicela. A diferencia de las gotas grandes, que necesitan entrar rápidamente en contacto con las membranas mucosas de alguien para causar una infección, la transmisión aérea permite que los patógenos potenciales permanezcan suspendidos en el aire durante algún tiempo después de que alguien tose, estornuda o habla. (Recuerde, no todos los gérmenes son patógenos reales que pueden enfermarlo). Entonces otra persona puede inhalar esas partículas y enfermarse.

Algunas enfermedades pueden infectar a las personas a través de ambas formas de transmisión. Por ejemplo, la gripe se transmite principalmente a través de gotas grandes, pero los CDC señalan que también puede transmitirse por el aire. Y hay algunas investigaciones preliminares que sugieren que COVID-19 también tiene el potencial de permanecer en el aire durante algunas horas, aunque se necesita más investigación.

También existe la posibilidad de enfermarse al tocar algo que tiene el virus y luego tocarse la boca, la nariz o los ojos con ese virus ahora en los dedos. Esa es una forma en que la gente sospecha que se transmite el COVID-19: el estudio mencionado anteriormente encontró evidencia de que el virus dura hasta cuatro horas en superficies de cobre, 24 horas en cartón y de dos a tres días en plástico y acero inoxidable. Si alguien estornuda o tose y esas gotitas caen sobre algo que luego toca (o si tiene el virus en las manos por tocarse la cara o sonarse la nariz y luego toca algo que luego toca), esa podría ser una forma potencial de contraerse la enfermedad.

Por supuesto, las enfermedades infecciosas también se pueden propagar de otras formas, como a través del contacto directo (como si besas a alguien que está enfermo). Pero dado que estamos hablando de qué tan lejos se propagan los gérmenes por el aire, nos centraremos en la transmisión por gotas grandes y por el aire.

Entonces, que tan lejos lo hace una tos o un estornudo de viaje?

Lo importante que hay que entender aquí es que los científicos solo tienen estimaciones de hasta qué punto la tos y los estornudos pueden propagar gérmenes, no cifras concretas. Algo de esto incluso podría depender de la fuerza con la que una persona tose o estornuda. (Grita estornudos, te estamos mirando. Pero también sabemos que no es tu culpa).

Las gotas respiratorias grandes que contienen patógenos como la influenza pueden viajar hasta seis pies cuando una persona enferma tose o estornuda, según los CDC. Un estudio de 2014 realizado por científicos del MIT publicado en el Revista de mecánica de fluidos sugiere que este número puede ser mucho más alto para partículas más pequeñas en el aire. Los investigadores utilizaron videos de alta velocidad de más de 1,000 cuadros por segundo para registrar rociados de niebla, así como toses y estornudos humanos, y encontraron que las partículas de gotitas más pequeñas viajaban hasta 2.5 metros horizontalmente a través del aire. Eso es más de dos metros y medio.

El estudio también registró gotas más pequeñas en el aire que se rociaron de 13 a 20 pies verticalmente en el aire, lo que los investigadores observaron teóricamente era lo suficientemente alto como para ingresar y viajar a través de algunos sistemas de ventilación de techo en algunos edificios. Los investigadores postulan que esta distancia impresionante (y algo nauseabunda) se debe a que los patógenos más pequeños pueden viajar como parte de una nube flotante que extiende su alcance.

El problema con los patógenos transmitidos por el aire no es solo qué tan lejos pueden propagarse, sino también cuánto tiempo pueden permanecer en el aire y en los objetos. Mucho de esto depende del patógeno en cuestión. El sarampión, por ejemplo, puede vivir hasta dos horas en el aire y en superficies, según los CDC. Esta enfermedad es tan contagiosa que el 90% de las personas cercanas a una persona con sarampión pero que no son inmunes (como a través de las vacunas) contraerán la enfermedad. Eso es especialmente aterrador considerando el reciente resurgimiento del sarampión que está ocurriendo en algunas partes de los Estados Unidos.

Para COVID-19, el estudio mencionado anteriormente encontró que las partículas de coronavirus se detectaron en el aire durante una mediana de aproximadamente 2,7 horas. Dicho esto, se necesita más investigación.

¿Qué sucede si alguien estornuda o tose sobre usted o cerca de usted?

Es normal sentirse completamente asqueado por lo lejos que pueden viajar los gérmenes, y en este momento sentirse realmente asustado por ello.

Sí, alguien que está enfermo estornudando o tosiendo sobre usted o cerca de usted puede aumentar sus posibilidades de enfermarse. Esto es cierto incluso si aguantas la respiración. "Las partículas permanecerán allí durante muchos minutos y, en algunos casos, muchas horas, y no puede contener la respiración tanto tiempo", dijo Keith Roach M.D., profesor asociado de medicina clínica en el New York Presbyterian Hospital. O puede salir corriendo de la escena, pero es posible que las partículas aún estén en su ropa, que podría tocar más tarde. Te dan la imagen.

La razón por la que COVID-19 es tan contagioso es porque nunca ha existido antes, lo que significa que nadie tiene inmunidad. Pero con enfermedades que han existido por un tiempo, como resfriados y gripes, la buena noticia es que incluso si alguien enfermo estornuda o tose a su alrededor, factores como su exposición pasada a virus y su registro de vacunación podrían terminar protegiéndolo de esa enfermedad. , dependiendo de la cepa en cuestión. (Asegúrese de estar al día con la vacuna contra la gripe todos los años. ¿Es 100% efectiva? No. ¿Todavía reduce el número de muertes y la cantidad de visitas al hospital relacionadas con la gripe cada año? Sí).

Si tiene buenos hábitos de higiene, ese es otro punto en su esquina.

¿Qué más puede hacer para evitar enfermarse?

Una buena higiene es fundamental. ¡Lávate las manos, gente! El agua y el jabón son más efectivos para prevenir la transmisión de enfermedades como COVID-19, el resfriado y la gripe, pero el Dr. Roach recomienda tener listo un desinfectante de manos a base de alcohol para los momentos en que no pueda lavarse las manos. Su desinfectante debe contener al menos un 60% de alcohol para que sea lo más eficaz posible. Incluso con una buena higiene de las manos, también debe esforzarse mucho para evitar tocar áreas como la boca, la nariz y los ojos, ya que son posibles portales de patógenos. Eso siempre es cierto, pero es especialmente importante en este momento.

Y si alguien en su hogar está obviamente enfermo o tiene lo que sospecha que podría ser COVID-19, asegúrese de que esté aislado en una habitación separada de la casa, si es posible, y de que esté desinfectando las superficies de alto contacto ( como pomos de puertas, interruptores de luz, barandillas, etc.) de forma regular. Aquí encontrará más información sobre cómo mantener su casa limpia en caso del coronavirus, así como sobre cómo cuidar a alguien con un caso sospechoso de COVID-19.

Finalmente, el Dr. Greninger recomienda priorizar las medidas de estilo de vida que pueden ayudar a que su sistema inmunológico funcione lo mejor posible, como dormir lo suficiente. Comer de una manera que lo alimente y tratar de controlar el estrés también son buenas ideas (cuando es posible, ya que sabemos que no siempre es así, especialmente en este momento).

¿Cómo puede proteger a los demás de sus propios estornudos y toses?

Si está enfermo (con algo, COVID-19 o de otro tipo), cúbrase la cara cuando estornude y tosa. Esto definitivamente puede ser útil para salvar a otros de su enfermedad, dice el Dr. Greninger. Simplemente no se cubra la cara con las manos, porque eso hace que sea muy fácil propagar esos gérmenes. En cambio, los CDC recomiendan toser o estornudar en un pañuelo de papel y luego tirarlo, o estornudar en la manga superior de la camisa o el codo, cubriéndose completamente la nariz y la boca.

Desafortunadamente, incluso la mejor etiqueta para toser y estornudar no puede detener por completo la propagación de la enfermedad, explica el Dr. Roach. Un pequeño estudio de 2013 de 31 personas publicado en Salud Pública de BMC descubrió que algunas gotitas, especialmente las más pequeñas, aún se esparcen cuando los participantes practicaban una buena etiqueta para la tos, incluida la tos en la manga de la camisa o el codo.

Como explicaron los científicos, esto se debe a que algunas partículas logran encontrar el camino de menor resistencia alrededor de lo que las bloquea. Pero la física pura dicta que es preferible poner un obstáculo en el camino de cualquier patógeno que simplemente arrojarlo al aire sin barreras. Aunque cubrirse la nariz y la boca no es infalible, definitivamente es mejor que nada, que es precisamente la razón por la que los CDC lo recomiendan.

Además de seguir la etiqueta adecuada al estornudar y toser, debe lavarse las manos minuciosamente y con frecuencia cuando esté enfermo. (Especialmente si se resbala y tose o estornuda en sus manos). También es importante mantenerse alejado de las personas cuando está enfermo y desinfectar con frecuencia las superficies que siempre está tocando. Descubra qué más debe hacer si cree que tiene COVID-19 aquí.

En situaciones que involucran inmunidad comprometida, los dispositivos de bloqueo facial pueden ayudar.

Si está enfermo y pasa tiempo con personas que tienen el sistema inmunológico comprometido, o si usted mismo tiene un sistema inmunológico comprometido, es posible que desee intensificar la prevención de enfermedades. Dependiendo de su escenario específico, podría tener sentido que usted o las personas que lo rodean usen un dispositivo como una máscara facial o un respirador N95. Aunque, tenga en cuenta que estos son extremadamente limitados en este momento, y que los profesionales de la salud en todo el país los necesitan desesperadamente para mantenerse seguros mientras nos cuidan. Entonces, si no necesita absolutamente una máscara de respiración N95, elija otra cosa.

Las mascarillas pueden bloquear muchas gotas grandes, mientras que los respiradores N95 están diseñados para obstruir el paso de esas partículas muy pequeñas en el aire que pueden provocar enfermedades, según la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA). Pero una revisión sistemática de 2011 publicada en Influenza y otros virus respiratorios, que analizó 17 estudios diferentes, sugiere que es mucho más probable que estos dispositivos ayuden a prevenir enfermedades si se usan de manera constante y correcta. Si tiene curiosidad acerca de estas medidas de prevención de enfermedades, hable con su médico para obtener consejos y orientación sobre el uso adecuado. E incluso si opta por usarlos, debe practicar las medidas anteriores para asegurarse de que usted, y quienes lo rodean, puedan permanecer lo más libres de infecciones posible.

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente el 13 de febrero de 2019 y se actualizó el 30 de marzo de 2020 para reflejar eventos e información más recientes sobre el nuevo coronavirus.