Sí, puede propagar el coronavirus incluso si no tiene síntomas


He aquí por qué ese hecho es tan importante.

Getty / Essa Balghonaim / EyeEm; Diseñado por Morgan Johnson

Hay una pregunta sobre el nuevo coronavirus que sigue apareciendo una y otra vez: ¿Por qué debería quedarme en casa, evitar ver a mis amigos y no dejes que mis hijos jueguen con otros niños si estamos todos bien y sanos? Ninguno de nosotros tiene síntomas, ninguno de nosotros ha estado expuesto, ninguno de nosotros es de alto riesgo. Ni siquiera tenemos muchos casos en nuestra área. ¿Por qué todavía tenemos que aislarnos tanto como sea posible?

La respuesta corta: porque sabemos que el nuevo coronavirus puede propagarse antes de que las personas presenten síntomas. Y sabemos que no todo el mundo se hace la prueba. Por lo tanto, es muy posible que, si bien todos en su círculo inmediato parecen estar bien y seguros, hay (al menos) una persona que, sin saberlo, está propagando el virus sin ningún síntoma. También es posible que esto esté sucediendo fuera de su círculo inmediato, pero en algún otro lugar de su ciudad, lo que lleva a una franja de casos que nadie verá venir hasta que algunas personas comiencen a tener síntomas, terminen en el hospital y se hagan la prueba.

Es por eso que todos debemos ser distanciamiento social, incluso cuando parece que no debería aplicarse a usted.

Pero lo que todavía estamos averiguando es Cuándo exactamente, el nuevo coronavirus es contagioso en personas sin síntomas, cuando puede esperar ver síntomas después de estar expuesto, y si las personas que nunca presentan síntomas aún pueden propagar activamente la enfermedad.

Para analizar lo que sabemos sobre estas preguntas, me comuniqué con el virólogo Chad Petit, Ph.D., profesor asistente en el Departamento de Bioquímica y Genética Molecular de la Universidad de Alabama en Birmingham, y Caroline Colijn, Ph.D. , modelador de enfermedades infecciosas en la Universidad Simon Fraser en Canadá.

Así es como se propaga un virus.

Primero, analicemos lo que queremos decir cuando decimos "transmisión viral", que se refiere al proceso mediante el cual los virus se propagan de un host a otro. "Por lo general, esto es de persona a persona, pero también puede incluir virus que saltan de una especie a otra", dice Petit a Fitlifeart. (Se cree que el nuevo coronavirus ingresó a la población humana a través de este mecanismo, probablemente de un murciélago pero potencialmente a través de otra especie animal).

El nuevo coronavirus parece propagarse principalmente a través de la transmisión por gotitas. Esto sucede cuando alguien cercano a usted (a menos de seis pies) está tosiendo, estornudando, hablando o incluso simplemente respirando y libera gotitas que contienen el virus, que luego pueden aterrizar en su nariz y boca y entrar en su sistema. Estas gotas también pueden caer sobre superficies, como encimeras y picaportes, que luego puede tocar. Si luego se toca la cara, especialmente los ojos, la boca o la nariz, el virus puede ingresar a su cuerpo.

Una vez que el virus está en su cuerpo, puede adherirse e ingresar a sus células. Mientras está dentro de una célula huésped, "el virus apaga los mecanismos de defensa de la célula y se apodera de los recursos de su célula para producir más virus, esencialmente convirtiendo su propia célula en una fábrica productora de virus", cada uno de los cuales puede liberar más virus para iniciar el proceso de nuevo en otras células, dice Petit.

Esto inicia el período de incubación, que es el período de tiempo en el que su cuerpo produce más virus, pero aún no muestra síntomas como fiebre, dolores, tos y dificultad para respirar. “Durante este tiempo, es posible que no haya ningún síntoma clínico para alertar a la persona de que, de hecho, está infectada”, explica Petit, pero aún podría estar infectando a otras personas. Esto se llama "transmisión presintomática" y es la razón por la que no puede simplemente decir: "Bueno, no estoy enfermo, y nadie con quien estoy pasando tiempo está enfermo, y ninguno de nosotros ha estado expuesto a nadie". mostrando síntomas, entonces, ¿no estamos a salvo? " Desafortunadamente, no siempre funciona así.

La investigación respalda la idea de que es probable que las personas propaguen el nuevo coronavirus antes de que presenten síntomas. Un informe reciente de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) encontró que 331 de 712 personas en el crucero Diamond Princess que dieron positivo por el virus SARS-CoV-2 que causa COVID-19 no tenían ningún síntoma cuando dieron positivo . Eso equivalía al 46,5% de los que tenían pruebas positivas, es decir, casi la mitad. Podrían haber tenido el potencial de propagar el virus en ese momento, pero no estamos seguros de cuánto sucedió realmente. Otro artículo de los CDC describió cómo el nuevo coronavirus se transmitió de un maestro a otros dos durante una cena el 6 de enero. La primera persona de este trío en desarrollar síntomas comenzó a sentirse enferma dos días. después durante la cena, y los demás, que no se sabe que hayan tenido otras posibles exposiciones al COVID-19, desarrollaron síntomas cuatro y seis días después de la cena, respectivamente. Todos parecían gozar de buena salud en la cena, pero parece que un maestro aún transmitió el nuevo coronavirus a los demás, quienes, según los informes, lo transmitieron a algunos de sus familiares.

Todavía no sabemos exactamente cuándo, en el período de incubación, alguien comienza a contagiarse.

Para determinar el período de incubación, hacemos pruebas a las personas enfermas, averiguamos con quién estuvieron en contacto y quién podría haber estado expuesto al virus, y luego seguimos a esos contactos expuestos a lo largo del tiempo para ver si se enferman. Si sabemos cuándo estuvieron expuestos esos individuos y cuándo contrajeron la enfermedad, entonces podemos calcular el período de incubación. "Actualmente, el período de incubación suele durar de dos a siete días ([con un] período de incubación medio estimado de 5,1 días), y el 98% de los infectados desarrollan síntomas en 11,5 días", explica Petit, y agrega que estos números pueden cambiar cuando tenemos más información de nuevos casos. Un pequeño porcentaje de personas parece no mostrar síntomas hasta cerca de los 14 días.

Pero eso todavía no nos dice exactamente cuándo, durante el período de incubación, una persona puede propagar el virus. No puede ser correcto al principio, porque el virus no ha comenzado a crecer dentro del sistema de una persona en ese momento. Colijn está trabajando actualmente en un proyecto para resolver esto.

"Podemos comparar dos cosas: (a) el período de incubación", se dice a Fitlifeart, "y (b) el intervalo de serie, el tiempo que transcurre entre una persona que presenta síntomas y una persona infectada que presenta síntomas". Colijn y sus colegas investigadores han descrito sus hallazgos en este estudio, que aún no ha sido revisado por pares, pero aún ofrece información interesante sobre esta cuestión. Al analizar información de Singapur y Tianjin, China, encontraron que el intervalo de serie era más corto que el período de incubación, lo que significa que las personas parecen capaces de propagar el nuevo coronavirus antes de sentirse enfermas. Específicamente, el estudio sugiere que las personas pueden transmitir el virus a otras personas al menos tres días antes de que se desarrollen sus propios síntomas.

¿Y las personas que dan positivo en la prueba pero que nunca parecen desarrollar síntomas?

El estudio de los CDC sobre la transmisión del COVID-19 del crucero determinó que casi el 18% de las personas en el Diamond Princess que tenían el nuevo coronavirus nunca mostraron ningún síntoma y luego se recuperaron. Al parecer, permanecieron asintomáticos.

"Los datos sobre aquellos que son completamente asintomáticos son una gran brecha en este momento", dice Colijn. Ella explica que podemos comenzar a llenar este vacío cuando podamos hacer pruebas serológicas a gran escala para medir los anticuerpos COVID-19 en la sangre de las personas. Esto nos dirá quién estuvo expuesto al virus en algún momento del pasado, pero es posible que nunca supiera que estaba infectado porque nunca se sintió enfermo. Pero hasta que no tengamos esas capacidades de prueba generalizadas, no tendremos la imagen completa de quién exactamente está propagando el virus y cuándo.

Si las personas pueden propagar el virus antes de que presenten síntomas, controlar la propagación requiere medidas drásticas.

Por ahora, todavía nos quedan preguntas sobre cómo y cuándo se está produciendo la propagación de COVID-19 asintomática y presintomática. Pero sabemos esto: un brote es más difícil de controlar si podemos propagar la enfermedad incluso cuando no tenemos síntomas. Sí, como señala Petit, puede parecer completamente contradictorio que pueda tener COVID-19 pero se sienta bien. Pero cuando las personas intentan llevar a cabo su vida diaria tanto como sea posible en este momento, está aumentando la propagación del virus, explica Petit. Realmente no hay forma de evitar eso. Esto significa que no podemos simplemente tomar precauciones si nos sentimos enfermos o pensamos que hemos estado expuestos a alguien que está enfermo.

Es por eso que el distanciamiento social es crítico en este momento (junto con otras prácticas importantes como lavarse bien las manos y con frecuencia). Es por eso que te decimos que no te reúnas con tus amigos o salgas al bar que todavía está abierto en tu ciudad, que programes una cita para jugar para tus hijos o que sigas como lo harías normalmente. No podemos simplemente asumir que sabríamos si alguien está transmitiendo el virus. Porque, en este punto, no lo hacemos.

Incluso si cree que su riesgo de enfermarse es bajo, no permita que esa percepción le haga sentir que las reglas no se aplican a usted. No tiene forma de saber si alguien con quien entra en contacto tiene el virus o ha estado expuesto recientemente a alguien que lo tiene, independientemente de los síntomas. Y si cree que no está en riesgo porque es joven y está sano, debe saber que los expertos están empezando a darse cuenta de que incluso las personas más jóvenes sin problemas de salud subyacentes pueden enfermarse gravemente y, trágicamente, incluso morir a causa del COVID-19.

"Es poco probable que controlemos esto aislando únicamente a las personas enfermas", dice Colijn. "[Hay] necesidad de medidas más amplias, de mantenerse alejados unos de otros, incluso si no sabemos que estamos enfermos". También advierte paciencia y señala que no veremos los efectos del distanciamiento social de inmediato. “Los casos que se confirman hoy se infectaron hace algún tiempo, y apenas hemos comenzado a distanciarnos físicamente seriamente”, dice. “Así que anímate”, agrega. "Esperamos ver los resultados pronto".