¿Podría el coronavirus transmitirse por el aire?


¿Y qué significa eso?

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Una de las muchas preguntas que tenemos sobre la pandemia es si el coronavirus se transmite por el aire, lo que significa que puede propagarse a través de pequeñas partículas en aerosol.

La preocupación es que, si puede, las medidas actuales que tenemos para mantenernos a salvo podrían no ser suficientes. O que el virus tiene el poder de propagarse más allá de los límites que actualmente creemos que puede y causar mucha más destrucción. Hasta ahora, los expertos todavía creen que el virus se transmite principalmente a través de gotitas, pero que la transmisión por el aire también puede ser posible. Esto es lo que realmente significa esa distinción y por qué realmente importa para los profesionales de la salud y el público en general.

¿Cuál es la diferencia entre la transmisión por gotitas y la transmitida por el aire?

Hay dos formas principales en las que un virus puede propagarse: a través de gotitas o partículas en aerosol más pequeñas, dice a Fitlifeart Joseph Khabbaza, M.D., neumólogo de la Clínica Cleveland. "Nuestras vías respiratorias están revestidas con superficies que tienen líquido", dice, y cada vez que tose, estornuda o exhala, potencialmente está liberando esas partículas de líquido al mundo que lo rodea. Si está infectado con el virus, las gotitas que libere pueden contener parte del virus.

Las gotitas son partículas de mayor tamaño que generalmente caen al suelo u otras superficies una vez que se liberan de su cuerpo. Allí, las personas tocan esas superficies (perillas de puertas, botones de ascensores, mostradores de la cocina) con las manos y luego se tocan los ojos, la nariz o la boca. Si está en contacto cercano con alguien, que parece ser la principal forma en que se propaga el coronavirus, esas gotas pueden caer directamente en sus ojos, nariz o boca, o incluso puede inhalarlas. Desde allí, dependiendo de la cantidad del virus con el que ha estado en contacto y cómo funcionan las defensas de su propio cuerpo, puede infectarse.

Pero las partículas en aerosol son más pequeñas y pueden permanecer en el aire donde otras personas pueden respirarlas en lugar de caer inmediatamente al suelo. Las enfermedades que se transmiten a través de aerosoles se denominan "transmitidas por el aire" y pueden ser particularmente peligrosas porque "pueden estar flotando en el espacio incluso si la persona infectada no está allí", dice el Dr. Khabbaza. El sarampión y la tuberculosis se propagan por transmisión aérea, lo que los hace particularmente infecciosos y aterradores. El virus del sarampión puede vivir en el aire donde una persona infectada estornudó o tosió hasta por dos horas, según los CDC.

Entonces, la idea de que el coronavirus se propague a través de partículas en aerosol es un poco aterradora.

¿Es posible que el coronavirus se transmita por el aire?

Para ser claros, los expertos todavía creen que el coronavirus se propaga principalmente a través de gotitas en la gran mayoría de los casos. Pero eso no significa que no pueda además propagarse a través de partículas en aerosol en las circunstancias adecuadas, dice el Dr. Khabbaza.

Debido a que las gotitas en aerosol son más pequeñas, contienen menos virus. Entonces, para infectarse a través de la transmisión aérea, necesitaría estar cerca de alguien durante un tiempo, al menos de 10 a 15 minutos, dice el Dr. Khabazza. Los expertos creen que esta es una de las razones por las que la transmisión entre familiares, compañeros de habitación y miembros del coro, así como entre personas que viven en situaciones cercanas (como hogares de ancianos), es tan común: no solo es más probable que contraiga gotitas que contengan virus de una persona infectada. persona en estas situaciones, pero estar cerca de otra persona durante un período prolongado de tiempo también hace posible la transmisión por el aire. Y, a medida que las empresas y las oficinas comienzan a abrirse de nuevo, se evita la y La transmisión aérea del virus será una preocupación real.

Los profesionales de la salud ya están preparados y protegidos contra la transmisión aérea cuando sea apropiado, dice el Dr. Khabbaza. De hecho, esta es una de las razones por las que esas preciosas máscaras N95 son tan importantes durante los procedimientos médicos que requieren un tiempo prolongado con el paciente o en los que el paciente puede expulsar partículas en aerosol, como cuando están siendo intubados.

Quizás haya visto titulares sobre cómo encontrar partículas de ARN viral en el aire en las habitaciones del hospital e incluso en las heces. Pero encontrar esas partículas no es lo mismo que encontrar un virus infeccioso vivo. Y el hecho de que alguien con el virus expulse partículas en aerosol no significa que esas partículas realmente puedan infectarlo. No sabemos qué tan bien el virus puede sobrevivir incluso en esas partículas: ¿puede sobrevivir el tiempo suficiente o en cantidades suficientes para ser realmente infeccioso cuando pase la siguiente persona? (En el caso de las heces, parece que tal vez sí, desafortunadamente).

En un entorno hospitalario con personas vulnerables a menudo en lugares cerrados, es fácil ver por qué tomar precauciones adicionales tiene sentido incluso sin respuestas concluyentes a esas preguntas. Y, a medida que las ciudades abren oficinas y restaurantes donde las personas se reunirán en espacios cerrados durante períodos prolongados, eso significa que el público en general debe ser consciente de sus riesgos y también tomar las precauciones adecuadas.

Entonces, ¿qué significa esto cuando algunas empresas vuelven a abrir?

En cualquier lugar público, seguirá siendo importante mantener el distanciamiento social, la higiene de las manos y el uso de mascarillas tanto como sea posible. El solo hecho de continuar implementando esas prácticas debería hacer mucho para mantener a las personas seguras, ya sea que el virus se propague a través de gotitas o partículas en aerosol.

En la práctica, eso requerirá un esfuerzo consciente para que las empresas y los clientes lo logren. El distanciamiento social, por ejemplo, puede requerir que las empresas solo permitan entrar a un cierto número de personas a la vez para que sea más fácil mantener un espacio adecuado entre las personas. Es posible que también tengan que proporcionar desinfectante de manos o estaciones de lavado de manos para clientes y empleados.

También hay alguna razón para pensar que el flujo de aire en un espacio confinado como este podría ser un factor en la transmisión viral por el aire. Por ejemplo, en un estudio de los CDC publicado el mes pasado, los investigadores examinaron cómo el flujo de aire en un restaurante en China, alimentado por aire acondicionado, podría haber propagado el virus a varias personas en el área a pesar de que estaban sentadas relativamente lejos unas de otras.

De 83 clientes que almorzaron en el tercer piso del restaurante en un solo día de enero, 10 desarrollaron COVID-19. Los investigadores concluyeron que, basándose en un diseño de dónde estaban todos sentados ese día, la causa más probable del brote fue a través de la ruta habitual de las gotas. Pero la propagación del virus en este brote específico "no puede explicarse únicamente por la transmisión por gotitas", escriben los autores. Por lo tanto, sugieren que las partículas aerosolizadas también podrían haber jugado un papel, quizás enviadas de una mesa a otra gracias al flujo del aire acondicionado. Pero reconocen que eso no tiene mucho sentido, porque es difícil saber si una cantidad suficiente del virus viajó realmente esas distancias más grandes para infectar a alguien. Además, las muestras de frotis de la unidad de aire acondicionado no detectaron ningún ARN de coronavirus.

Aun así, teniendo en cuenta que la transmisión por el aire es más probable cuando se pasa una cantidad prolongada de tiempo en espacios pequeños y abarrotados (como, por ejemplo, una barra de cadera en el Lower East Side de Manhattan), es importante recordar que el distanciamiento social y las medidas de higiene de las manos siguen siendo increíblemente importantes. mantener. Esa es también una de las razones por las que los funcionarios de la ciudad de Nueva York han comenzado a buscar la posibilidad de ampliar las opciones de comidas al aire libre para algunos restaurantes donde el riesgo de transmisión aérea es menor porque el espacio no está cerrado.

Estas y otras medidas son parte de las mejores prácticas de la FDA para restaurantes y tiendas minoristas que operan durante la pandemia actual. Esta semana, los CDC también publicaron su propio conjunto de pautas para los restaurantes que pueden reabrir en este momento, que incluyen recomendaciones sobre cómo y cuándo limpiar diferentes superficies, así como prácticas de comportamiento que deben mantenerse, como el distanciamiento social.

La mejor forma de protegerse contra el coronavirus es seguir haciendo todo lo que ya sabe.

Con la posibilidad de que el coronavirus se transmita por el aire, es comprensible que esto le haga preguntarse qué más debería hacer para protegerse. Pero la verdad es que los expertos todavía creen que la principal forma en que se propaga es a través de gotitas.

Y si la transmisión aérea fuera realmente una de las principales formas de propagación, nuestro número de muertos ya sería mucho, mucho mayor, dice el Dr. Khabbaza. "Si hubiera nubes de virus activamente infecciosos en entornos públicos y hospitales, veríamos una mayor propagación", explica. "Así que eso también es tranquilizador: se comporta como otros virus respiratorios".

Sin embargo, el riesgo de transmisión aérea aumenta a medida que pasa más tiempo en espacios cerrados con otras personas. Por lo tanto, a medida que las empresas y las oficinas comienzan a reabrir, es importante no bajar la guardia. En última instancia, la mejor manera de protegerse contra la transmisión del virus tanto por gotitas como por el aire, y evitar su propagación sin saberlo, es seguir haciendo todas las cosas que le han dicho que haga: lavarse las manos con frecuencia, mantenerse socialmente distanciado y Use una máscara (especialmente en situaciones públicas en las que no puede garantizar que podrá mantenerse lo suficientemente lejos de los demás). "Todas estas medidas implementadas son para mantener el riesgo lo más bajo posible de que usted lo transmita o lo reciba de alguien", dice el Dr. Khabazza, ya sea a través de las gotas habituales o, sí, de la transmisión aérea.

Actualización 26/05/2020: esta historia se editó después de su publicación para mayor claridad.